Différences entre la foudre, l’orage et le tonnerrre

Qu’est-ce que la foudre ?

La foudre est une grosse décharge électrique provoquée par un nuage d’orage. Elle peut se produire à l’intérieur d’un nuage sous forme d’éclairs intra nuageux, entre les nuages sous forme d’éclairs inter nuageux, ou entre le nuage et la terre sous forme d’éclairs nuage-sol. Une décharge de foudre est constituée d’impulsions de courant électrique transportées par des électrons. Le courant est alimenté par une haute tension entre les centres de charge du nuage ou entre ceux-ci et la terre. Pendant le développement d’un nuage d’orage, une charge négative est accumulée dans la région de formation de la grêle, dans la partie centrale du nuage, et une charge positive dans la région supérieure qui est constituée de cristaux de glace.

Lorsqu’une charge suffisante est accumulée, l’air se décompose électriquement et des canaux étroits, chauds et fortement ionisés se forment où le mouvement des électrons neutralise les charges accumulées. L’ionisation signifie que les électrons négatifs sont retirés des molécules d’air qui restent donc positives, et l’air isolant devient électriquement conducteur.

Les principales phases de la foudre nuage-sol sont les coups de tête et les coups de retour. Un amorceur descend généralement du nuage, formant ou rechargeant le canal de la foudre, et un retour le neutralise, passant très rapidement du sol au nuage. Une paire d’amorces et de coups de retour est appelée coup de foudre. Un éclair consiste en un ou plusieurs coups, qui peuvent suivre le même canal de bifurcation en deux ou plusieurs coups. L’éclair complet dure généralement moins d’une seconde.

Qu’est-ce qu’un orage ?

En Finlande, les orages sont divisés en deux types généraux : les orages de masse d’air et les orages frontaux. Dans le premier cas, l’instabilité qui fait naître les nuages d’orage se produit dans la même masse d’air, et est souvent causée par le réchauffement du soleil l’après-midi. Dans les seconds, l’énergie principale des orages provient des différences entre les deux masses d’air du front. Les orages du front froid sont généralement les plus violents.

Le tonnerre, le bruit de la foudre

Le tonnerre est le son aigu ou grondant qui accompagne la foudre. Il est causé par le réchauffement et l’expansion intenses de l’air le long du canal de la foudre. Le grondement du tonnerre est causé par le bruit qui arrive de certaines parties du canal à différentes distances. Pour cette raison, le tonnerre dure également plus longtemps que l’éclair, et parce que la vitesse du son est relativement faible (voir la question suivante).

Calculer la distance d’un orage

La lumière se déplace à 300 000 kilomètres par seconde, de sorte que le flash peut être vu immédiatement. Le tonnerre se déclenche en même temps, mais le son se déplace un million de fois plus lentement, à environ 330 mètres par seconde.

La distance peut être estimée en comptant l’intervalle de temps entre l’éclair et le début du tonnerre. Si vous comptez les secondes et les divisez par trois, vous obtenez la distance en kilomètres. Le tonnerre est rarement entendu à une distance supérieure à 20 km.

Le tonnerre est-il dangereux ?

Le tonnerre ne peut blesser personne (sauf par le choc de pression acoustique si la foudre frappe de très près), et le risque d’être frappé par la foudre est bien moindre que celui d’être tué dans un accident de voiture. La plupart des éclairs se produisent sous forme d’éclairs de nuages, qui sont inoffensifs au sol. La plupart des éclairs qui frappent le sol ne causent que peu ou pas de dégâts ou de dommages. La foudre choisit souvent une cible bien exposée au sol, en général un objet haut et bien conducteur qui se tient seul.

La foudre frappe des arbres isolés sur un terrain élevé, il serait donc sage de ne pas chercher d’abri sous un arbre. Si vous êtes à l’air libre et que vous ne trouvez pas d’abri, mettez-vous en position basse en vous accroupissant, en gardant les pieds joints. Les dangers indirects des orages sont les incendies allumés par la foudre, les rafales de vent fort et les surtensions dans les lignes électriques et de télécommunications, qui peuvent endommager vos appareils si ils ne sont pas bien protéger avec une multiprise parafoudre ou un onduleur.

La foudre frappe les avions, mais les personnes à l’intérieur sont en sécurité car elle se propage à l’extérieur. La foudre frappe les grands immeubles, mais ceux-ci sont équipés de paratonnerres pour transporter l’électricité sans danger jusqu’au sol. L’endroit le plus sûr pourrait être une voiture.